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Conoce qué es un GPS y cómo funciona
tecnología

¿Qué es un GPS?

GPS es un sistema de radionavegación de los Estados Unidos de América que ayuda a conocer la ubicación de un objeto o vehículo mediante el uso de satélites. Sus siglas significan Sistema de Posicionamiento Global y proporciona sus servicios a usuarios de todo el mundo.

Es común que cuando escuchemos hablar de “GPS” inmediatamente pensemos en rastreo o servicios de mapas. Sin embargo, el sistema GPS se puede usar para muchas cosas, desde encontrar tu camino si te pierdes hasta rastrear el movimiento de un objeto en tiempo real. El uso y los alcances de esta tecnología, dependen tanto del sistema como de la compañía que te ofrece el servicio. Un claro ejemplo es la diferencia entre utilizar un servicio de mapas para guiarte mientras conduces, al servicio de rastreo por GPS que utilizan los transportistas logísticos.

¿Cómo funciona un GPS?

GPS fue creado principalmente para navegación aérea y marítima, pero ahora se utiliza ampliamente en tierra también. Este sistema funciona mediante el uso de satélites que orbitan alrededor de la tierra y nuestros dispositivos receptores, como celulares, automóviles y rastreadores. Estos satélites transmiten señales a los dispositivos GPS en tierra, que luego interpretan esas señales para determinar su ubicación.

Alrededor del planeta Tierra orbitan distintos tipos de satélites artificiales. Cada satélite tiene una finalidad y pueden ser utilizados para distintos propósitos, entre ellos, el sistema GPS. Además de categorizarse por su función, los satélites también se pueden clasificar por su tipo de movimiento. Algunos están sincronizados con el periodo de rotación de la tierra, y por lo tanto, están siempre en el mismo punto del cielo; a éstos se les conoce como geoestacionarios. Existen también satélites que se mueven a una velocidad diferente y esto causa que no sean visibles todo el tiempo.

Para que un objeto en tierra pueda determinar su ubicación, necesita tener visibilidad de al menos 4 satélites al mismo tiempo. El sistema GPS es una constelación de 24 satélites artificiales distribuidos en 6 órbitas. De esta manera, es muy probable contar con ubicación casi en todo momento, si no existen barreras que impidan que los objetos como celulares o rastreadores, puedan “ver” y recibir las señales de los satélites.

Elementos indispensables para ubicación por GPS

Entre más satélites estén visibles para los objetos que buscan determinar su ubicación, más fácil será realizar el cálculo. Cada satélite le proporciona información a los dispositivos en tierra y éste, toma en cuenta estos datos para determinar dónde se encuentra. El resultado será lo siguiente: lugar con coordenadas (latitud y longitud), fecha del momento en el que se encontraba allí el objeto y hora.

Sin embargo, para que lo anterior sea posible, se necesita de un tercer integrante. Este es indispensable para que los usuarios podamos conocer nuestra ubicación o la de nuestros dispositivos, son los sistemas de seguimiento a la red GPS. Se trata de las agencias encargadas de dar seguimiento y control desde tierra a este sistema.

Existe tanto el sistema nacional de GPS en los Estados Unidos, encargado de la operación de los satélites y su mantenimiento; como el Sistema Internacional de GPS.

Este último (IGS/GNSS) es una red de más de 350 estaciones encargadas de dar seguimiento al sistema GPS y otras constelaciones de posicionamiento. Está conformada por 200 organizaciones y está presente en 80 países.

En general, se necesita de la red de infraestructura espacial (satélites), el control terrestre de éstos (agencias GPS) y de los dispositivos receptores de señales GPS para aprovechar esta tecnología.

Precisión de la ubicación por GPS

Los usos del GPS son muy variados. Esta tecnología se puede utilizar tanto en industrias como de uso diario en la vida cotidiana. El uso que se le otorgue, es principalmente, uno de los factores importantes que determinan su precisión.

Las compañías encargadas de proveer los servicios de “visualización” de ubicaciones en un mapa, es decir, los desarrolladores de las plataformas, juegan un papel importante. A esto hay que añadir que los dispositivos receptores GPS varían en calidad, debido a sus componentes físicos. Esto significa que, dependiendo de la aplicación y el celular o dispositivo receptor que utilices, la precisión de la ubicación va a variar.

En resumen, estos son los factores más importantes que impactan directamente en la precisión:

 

  • Dispositivos receptores: La calidad de los componentes físicos impacta la precisión. Por ejemplo, la antena, la memoria interna y los chips.
  • Cálculos de posición: El proveedor del servicio de visualización, como apps e interfaces web, interpreta los datos que recibe el equipo GPS. Si esta interpretación no se hace correctamente o bien, el dispositivo no es completamente compatible con la plataforma, se dan variaciones inesperadas.
  • Barreras físicas: ¿Has notado cómo en los sótanos no tienes señal celular? Esto es porque tu smartphone no ve la señal de las antenas. Lo mismo sucede con un receptor GPS. Bajo tierra, no puede ver la señal de los satélites. Otros objetos o tipo de terreno pueden obstruir la visibilidad. Por ejemplo: montañas y edificios.
  • Equipos de interferencia intencionada: Existen dispositivos creados para generar interferencias en las señales GPS, también conocidos como jammers. El uso de estos dispositivos está prohibido en México y Estados Unidos. En esta nota te explicamos qué es y cómo funciona.

 

Usos del GPS

Hoy en día la tecnología y rastreo GPS están presentes en todas partes del mundo. Desde aplicaciones móviles para llegar a nuestros destinos hasta usos en la milicia. Las industrias y la cadena de suministros son los sectores que actualmente utilizan el sistema GPS para mejorar sus procesos.

Uno de los usos más comunes es el rastreo de mercancías, ya sea mediante el seguimiento o monitoreo GPS de los vehículos o bien, a través del seguimiento de cajas de productos. Los dispositivos GPS ahora son compatibles con equipo adicional o accesorios, que nos permiten conocer más información. En un inicio hablamos de la ubicación en un momento determinado; ahora, podemos conocer velocidades, aceleración, dirección, temperatura y mucho más.

El uso del GPS ha evolucionado conforme las necesidades de las industrias y consumidores han cambiado a lo largo de los años.

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